Pellets para usos energéticos: su proceso productivo


Pellet o pelet es una denominación genérica, no española, utilizada para referirse a pequeñas porciones de material aglomerado o comprimido. Ultimamente es una palabra a la que se da mucha importancia por ser el alimento de las calderas de biomasa que poco a poco se están implantando en nuestra sociedad en colegios, residencias, hoteles, comunidades de vecinos, … etc.

Pero… como se producen los pellets? cual es su proceso y su origen?

Vamos a desvelar todas las etapas del proceso hasta conseguir tan ansiado material. Decir que es un proceso sumamente complicado debido a los requisitos normativos que tiene que tener el pellet para su comercialización y consumo. Una pequeña variación en el proceso y el pellet no podrá ser vendido.

Introducción
Los pellets se pueden fabricar con una matriz anular o plana, a través de la cual se hace pasar el material por extrusión, adoptando la forma de los orificios.
La materia prima es sometida a condiciones de alta presión y temperatura lo que facilita la aglutinación de las fibras formando los pellets, gracias a la lignina natural que contiene la madera, en ocasiones se puede añadir agua o vapor para mejorar las condiciones del proceso. Sin embargo, a veces es necesario agregar durante el proceso productivo aglutinantes adicionales para lograr un mejor aglutinamiento y aumentar la resistencia del pellet para su posterior transporte. Estos aglutinantes deben ser de origen natural, no contaminantes durante la combustión. Generalmente se emplean distintos tipos de almidones, el porcentaje utilizado de los mismos debe ser menor al 2% según la Normativa Europea.

Etapas del proceso productivo y maquinaria

Trituración primaria

 

Los pellets se fabrican normalmente a partir de madera verde (forestal). Como comentabamos antes, no es posible su fabricacion  a partir de madera industrial (palets, aglomerado, ..etc) debido a que está tratada quimicamente y en el proceso generaría vapores tóxicos insalubres.

Para reducir el tamaño de la madera forestal antes de la peletización se usan trituradores primarios, que mediante el uso de martillos reducen el volumen hasta el tamaño adecuado para que posteriormente se pueda retriturar.

Trituración secundaria  (molienda)

 

Es importante triturar y moler la biomasa antes de introducirla en la peletizadora. Es necesario llegar a una granulometría adecuada, inferior al diámetro del pellets que se desea fabricar, para obtener unos pellets con buenas características físicas. Es recomendable la utilización de una trituradora móvil a fin de reducir in situ el tamaño de las partículas, facilitando de esta manera el transporte, almacenamiento y secado natural.

Campana de biomasa

Es el lugar donde se almacena la biomasa hasta el momento de procesarla, ésta no debe ser totalmente cerrada para que las corrientes de aire puedan ayudar al secado natural. Estos lugares temporales de almacenamiento se denominan CRAB (Centros de recogida y almacenamiento de biomasa).

Secado

Cuando la biomasa se encuentra con valores de humedad elevados será necesario su secado hasta valores de humedad entre un 12-15%.

Tolva de alimentación

Actúa como deposito pulmón para evitar posibles paradas de la planta peletizadora.

Rosca de alimentación

Generalmente se alimentará la peletizadora a través de un conducto desde la tolva. La rosca puede basarse en un tornillo sin fin o en un eje con palas de orientación variable, con el objetivo de modificar la velocidad de alimentación.

Pelletizado mediante prensa

Es donde se realiza el proceso de densificación de la biomasa en la planta. Se hace pasar la biomasa a través de una matriz agujereada con la ayuda de rodillos giratorios que ejercen una presión constante sobre la matriz. La materia prima atraviesa la matriz al mismo tiempo que se comprime, obteniéndose a la salida un diámetro característico a la matriz empleada. A la salida de la matriz, un dispositivo compuesto de cuchillas, corta los cilindros, aún blandos, a la medida de la longitud deseada.

Dispositivo de descarga de pellets

El producto se depositará de tal manera de evitar su quiebre.

Enfriamiento

Por enfriamiento de la lignina, ésta se endurece y los pellets adoptan la forma cilíndrica típica endurecida. El equipo enfriador se basa en una cámara vertical con ventiladores donde los pellets caen por la aplicación de un flujo transversal de aire suave para evitar que se produzcan fisuras. En esta etapa se consigue aumentar la dureza y resistencia del pellet, lo que permite evitar problemas en la manipulación de las etapas posteriores.

Tamizado y Clasificado

Se realiza un tamizado con sistema de vibrado para separar el polvo que pudo haber escapado del proceso de peletizado, el cual es devuelto como materia prima al proceso de producción.

Almacenamiento y ensacado

Los pellets son transportados a un silo para almacenamiento, y finalmente pueden ser embolsados en bolsas de 15 a 20 kg o en Big Bags (desde 500kg a 1000kg.). Estas bolsas pueden transportarse en palets.


La producción de pellets como el uso de cualquier tipo de residuos, requiere como condición un eficiente proceso productivo que minimice la generación de los mismos. Asimismo, siempre que se trate de grandes producciones debe preferirse la utilización de materia prima proveniente de bosques implantados (pawlonia, eucalipto, ..) por sobre los naturales.

De esta forma estamos asegurando sustentabilidad del proceso y evitando la tentación de influir negativamente en el medio ambiente.

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