Biocombustibles: de la yuca al bioetanol


 

La mandioca o yuca  es un arbusto perenne de la familia de las euforbiáceas, autóctono y extensamente cultivado en Sudamérica y el Pacífico por su raíz almidonosa de alto valor alimentario. La yuca es endémica de la región tropical de Argentina y Paraguay, y de la región tropical de Bolivia, Brasil, Colombia, Ecuador, México, Panamá, Perú y Venezuela, aunque se estima que las variedades hoy conocidas son efecto de la selección artificial.

La mandioca es un arbusto perenne que alcanza los dos metros de altura. Está adaptada a condiciones de la zona intertropical, por lo que no resiste las heladas. Requiere altos niveles de humedad —aunque no anegamiento— y de sol para crecer.

Se reproduce mejor de esquejes que por semilla en las variedades actualmente cultivadas. El crecimiento es lento en los primeros meses, por lo que el control de hierbas es esencial para un correcto desarrollo. En su uso normal, la planta entera se desarraiga al año de edad para extraer las raíces comestibles; si alcanza mayor edad, la raíz se endurece hasta la incomestibilidad. De las plantas desarraigadas se extraen los recortes para la replantación.

La raíz de la yuca es cilíndrica y oblonga, y alcanza el metro de largo y los 10 cm de diámetro. La cáscara es dura y leñosa, e incomestible. La pulpa es firme e incluso dura antes de la cocción, surcada por fibras longitudinales más rígidas; muy rica en hidratos de carbono y azúcares, se oxida rápidamente una vez desprovista de la corteza. Según la variedad, puede ser blanca o amarillenta.

 

 

En Urabá, varios grupos de investigación de la Universidad de Antioquia y la Universidad Nacional de Colombia sede Medellín, han desarrollado diferentes estrategias para la producción de etanol a partir de residuos del sector bananero. En la región se producen en promedio 18 mil toneladas al mes de banano de rechazo. Dichas investigaciones han contado con el apoyo de Banacol, Augura y otras empresas bananeras de la región.

La yuca también es una de las alternativas potenciales como fuente agroindustrial para la producción de alcohol carburante. Por ello, con el apoyo de Fundaunibán y la Secretaria de Agricultura de Antioquia, las dos universidades han empezado a evaluar este tubérculo como otra materia prima para la generación de etanol.

En el 2010, la región produjo más de 51.562 toneladas de este tubérculo, con un rendimiento promedio de 14.3 y en algunos casos hasta de 25 toneladas por hectárea.

El grupo de investigadores evalúa las perspectivas y potencialidades de la región sobre la producción de yuca, su conversión a etanol y la aplicación de otros productos que arroja el proceso como la biomasa de fermentación en la alimentación de ganado.

Se trata de los grupos Biotransformación y el de Investigación en Microbiología Veterinaria, de la Escuela de Microbiología de la Universidad de Antioquia; y del Grupo de Biotecnología Ruminal y Silvopastoreo, BIORUM, de la Universidad Nacional de Colombia sede Medellín.

En esta alianza han participado otros grupos de investigación de la Alma Máter como Catálisis Ambiental y el Grupo GIMEL. Y también  empresas como Sofasa y Química Básica, que han permitido el desarrollado de otros proyectos encaminados a la evaluación de mezclas gasolina-etanol en automóviles y el uso del CO2 para la generación de carbonatos, los cuales se enmarcaron en el Programa de Fortalecimiento de la Cadena del Bioetanol a partir de yuca, su evolución y co-productos, promovido por el Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural.

El potencial de la yuca

Colombia es el tercer productor de yuca en América, después de Brasil y Paraguay, con una producción de 2 millones de toneladas al año. En el 2008 el área total cultivada en Colombia fue de 182.465 hectáreas, con una producción total de 1.994.741 toneladas y un rendimiento promedio de 10.9 toneladas por hectárea.

De acuerdo con los investigadores, los rendimientos obtenidos en Urabá compiten con estándares internacionales.Sin embargo, el Consorcio Latinoamericano y del Caribe de Apoyo a la Investigación y al Desarrollo de la Yuca ―Clayuca―, viene desarrollando nuevas variedades de alto rendimiento y evaluando su producción en diferentes regiones de Colombia, alcanzando los mejores rendimientos con las variedades CM9460-9, SM3134-5 y SM1433-4 ―con 49.3, 55.4 y 84 toneladas por hectárea, respectivamente..

En la India y Tailandia se alcanzan rendimientos de 25 toneladas por hectárea. Cada hectárea estaría en capacidad de producir 5 mil litros de alcohol carburante, una cifra comparativamente alta frente a otras fuentes de biomasa.

 

Potencial agrícola para los biocombustibles

Proyectos de investigación de este tipo, confirman el compromiso del Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural, la Secretaria de Agricultura de Antioquia, Fundaunibán y las universidades de Antioquia y Nacional de Colombia Sede Medellín, en demostrar que la región de Urabá posee un enorme potencial en el desarrollo de la agroindustria.

La yuca, entre otros productos de la zona, jugará un rol muy importante frente a la generación de biocombustibles.

En Colombia funcionan varias plantas para la producción de etanol que suman 1.050.000 litros al día, y otros proyectos en construcción que aportaran otros 1.350.000, donde la principal materia prima es la caña de azúcar, seguida de la yuca y la remolacha.

El Ministerio de Agricultura y Desarrollo Rural ha priorizado la inversión en proyectos Ciencia Tecnología e Innovación (CT+I) con investigaciones en el campo de los biocombustibles ―mediante el Programa Biocombustibles―, con el propósito de realizar mezclas gasolina-etanol o diesel-biodiesel, ya que las reservas de petróleo son cada vez más limitadas, reducir la dependencia de los materiales fósiles, entre otras razones.

Por ello, se busca mejorar la productividad de los procesos, evaluar diferentes materias primas, desarrollar buenas prácticas agrícolas (BPA), nuevas variedades vegetales de alto rendimiento, transformar los otros productos que arroje el proceso en nuevo valor agregado e integrarse con otras cadenas productivas.

 

Fuente: http://www.udea.edu.co

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