Reciclaje de Neumáticos: procesos y usos


La masiva fabricación de neumáticos y las dificultades para hacerlos desaparecer una vez usados constituye uno de los problemas medioambientales, más graves en los últimos años en todo el mundo. Un neumático necesita grandes cantidades de energía para ser fabricado (medio barril de petróleo crudo para fabricar el neumáticos de un camion) y también provoca, si no es convenientemente reciclado, gran contaminación ambiental al formar parte generalmente de vertederos incontrolados.

1. Datos sobre los neumáticos y su reciclado

En España se generan cada año 250000 toneladas de neumáticos usados procedentes de maquinaria y medios de transporte.
El 45% se deposita en vertederos controlados sin ningún tipo de tratamiento, de modo que, como veremos, la pérdida de energía que se puede extraer y el impacto medioambiental son extremadamente significativos
Para eliminar estos residuos se usa con frecuencia (más de la que nos gustaria) la quema directa de los mismos que provoca grandes cantidades de gases que emiten partículas tóxicas al medioambiente
El deposito en vertedero provoca grandes problemas de estabilidad debido a que los neumáticos sufren una degradación parcial con el tiempo produciendo problemas de seguridad en el vaso de vertidos.
Las montañas de neumáticos son ecosistemas donde roedores insectos y otros tipos de animales encuentran un buen lugar donde vivir..la reproducciones ciertos mosquitos que transmiten por picaduras enfermedades como fiebres y encefalitis lleva a ser 4000 vees mayor que en el agua estancada que produce un neumático en la naturaleza.

2. Métodos de recuperación de neumáticos

Métodos mediante aplicación de calor

Termolisis

La termolisis es la reacción en a que un compuesto de separable al menos de otros dos cuando se somete a temperaturas elevadas. Los neumáticos se someten a un calentamiento anaerobio (sin presencia de oxigeno). Las altas temperaturas y la ausencia del oxígeno destruyen los enlaces químicos que forman en si el neumático, de forma que aparecen cadenas de hidrocarburos que son los compuestos originales del neumático. Mediante este proceso se obtienen metales, hidrocarburos sólidos y gaseosos que pueden volver a la producción de neumáticos u a otras actividades.

Pirolisis

La pirolisis es la descomposición química de la materia orgánica y de todo tipo de materiales excepto metales y vidrios causada por el calentamiento en ausencia de oxígeno, pero sin producir dioxinas ni furanos muy contaminantes al medioambiente. En el caso de los neumáticos mediante pirolisis se produce la degradación del caucho mediante la aplicación de calor obteniendo: GAZ, un gas similar al propano que se puede emplear para su uso industrial, y aceite industrial líquido que puede ser refinado en diesel, coke y acero.

Incineración

La incineración es la combustión competa de la materia orgánica hasta su conversión en cenizas llevada a cabo en hornos mediante oxidación química en presencia de un exceso de oxígeno. Este es un proceso costoso que además presenta la dificultad de las diferentes velocidades de combustión de los materiales que forman el neumático y la necesidad si o si de una depuración de los residuos gaseosos que se emiten en el proceso por lo que es un proceso que no es fácil de controlar.Este proceso genera calor que puede ser usado como energía. En el caso de que la incineración no estuviera controlada el impacto ambiental seria elevadisimo: liberación de gases como monoxido de carbono, óxidos de nitrógeno, óxidos de zinc, óxidos de plomo,…. Además el hollín contiene cantidades importantes de hidrocarburos aromáticos policiclicos altamente cancerígenos y también muchos de los residuos generados son solubles al agua por lo que entrarían en la cadena trofica y de ahi a los seres humanos.

Métodos fisicos

Trituración criogenica

Este método necesita unas instalaciones muy complejas lo que hace que tampoco sean rentables económicamente y el mantenimiento de la maquinaria y del proceso es difícil. La baja calidad de los poductos obtenidos y la dificultad material y economica para purificar y separar el caucho y el metal entre si y de los materiales textiles que forman el neumatico provoca que este sistema sea poco recomendable.

Trituración mecánica

Este proceso es puramente mecánico, no existen agentes quimicos ni adicion de calor. Consta de pasar el neumatico inicial por una serie de triturados sucesivos hasta conseguir reducir su volumen a un tamaño de salida muy pequeño, el cual dependerá del uso posterior que se le vaya a dar al producto.

Conversion de neumaticos en energia eléctrica

Los residuos de neumaticos una vez preparados pueden convertirse en energñia electrica utilizable en la propia planta de reciclaje o conducida a otras instalaciones  distribuidoras. Los residuos se introducen en una caldera donde se realiza la combustion. El calor que se libera en la misma se convierte en vapor de elevada temperatura y presion que se conduce hasta una turbina. Al expandirse mueve la turbina y el generador acoplado a ella produce electricidad, que tiene que se transfoirmada posteriormente para su uso directo.

3. Usos tras el reciclado

Después de triturar los neumaticos, tenemos una mezcla de caucho con el metal que inclkuye el neumatico original. El metal se elimina mediante separadores magnéticos (imanes) por lo que dejamos el caucho completamente limpio.

Algunos de los usos que se le puede dar a este producto son:

– Como parte de los componentes de las capas asfélticas que se usan en la construccion de las carreteras: de esta forma se disminuye el uso de áridos procedentes de las canteras y se preservan los recursos naturales

– Alfombras

– Aislantes de vehiculos

– Materiales de construccion

– Campos de juego: suelos de atletismo, por ejemplo

4. El caucho, un material con muchas posibilidades

Para la Federación Española de la Recuperación y el Reciclaje (FER), miembro del Comité Organizador de SRR, en la actualidad existe recorrido para aprovechar todo el potencial que ofrece este sector. “Aunque el caucho se recicla cada vez más con nuevas aplicaciones, una gran parte del mismo se emplea como combustible alternativo con fines energéticos”, asegura Alicia García-Franco, directora general de la FER. “Para optimizar la capacidad tecnológica de las plantas de recuperación y reciclado de NFU, es necesario promover nuevos proyectos y concienciar a la sociedad de las opciones que ofrece el caucho reciclado, de forma que se consuman productos hechos con este material”, añade la responsable de esta Federación.
Por su maleabilidad y su polivalencia, el caucho ofrece muchas posibilidades al reciclarlo. Entre otras utilidades, las distintas fracciones de este material se pueden utilizar para la fabricación de suelos elásticos prefabricados en forma de baldosas, planchas o rollos, para pavimentos deportivos o parques infantiles.
Las partículas de tamaño intermedio pueden dedicarse a rellenar campos de césped artificial, y las más finas como aditivo para mejorar la calidad de las mezclas asfálticas y como componente para la fabricación de piezas en la industria del caucho. Además, este material es un excelente aislante, tanto térmico como acústico, un campo donde existe una importante vía de desarrollo para el sector. Alternativas como estas permiten dar una salida más útil y eficiente al elevado volumen de neumáticos fuera de uso que España genera cada año.

Como hemos visto en el artículo, los neumáticos son además de una fuente de energia aprovechable, un residuo que al ser valorizado puede ser usado en infinidad de aplicaciones. Por ello, debemos evitar a toda costa su deposito en vertedero y avanzar en su correcta gestion en las plantas de reciclaje que estén autorizadas a ello.

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